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Hace 513 años descubrieron al Lago de Maracaibo, el más grande de Suramérica
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Hace 513 años descubrieron al Lago de Maracaibo, el más grande de Suramérica

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Al parecer, un cataclismo provocó un inmenso hueco que engulló completamente una frondosa selva; fue en ese lugar donde apareció, hace aproximadamente un millón de años, nuestro principal reservorio lacustre –el más grande de Suramérica-.

Dicha selva, con sus millones de seres vivientes, dio origen a la riqueza petrolera que comenzó a explotarse a inicios delsiglo XX.

La cuenca del Lago de Maracaibo está formada por un extenso territorio, que abarca  todo el Zulia y parte de los estados Táchira, Mérida, Trujillo, Falcón y Lara, en Venezuela, y una porción del departamento de Santander, en Colombia. También abarca ríos, riberas, Golfo de Venezuela, bahía de El Tablazo y la Barra.

El Lago cubre una superficie de 13.280 kilómetros cuadrados y sus costas se extienden por 728 kilómetros, alcanzando una profundidad máxima de 50 metros. Es el único en todo el mundo relacionado con el mar, y de hecho en su parte más norte se registran mareas marítimas en aguas particularmente salobres, a pesar de las descargas de agua dulce provenientes de los ríos Catatumbo, Chama, Escalante, Motatán, Santa Ana, Apón y Palmar, entre otros.

Efeméride

Las primeras crónicas que se tienen del lago datan del 24 agosto de 1499, cuando Alonso de Ojeda, en un primer viaje, recorre la costa desde Paria hasta el Cabo de La Vela, cruzando frente a la Barra de Maracaibo. Siguiendo por la costa del golfo descubrió el inmenso reservorio de agua y lo llamó “San Bartolomé”, de ahí que muchos tomen este día como fecha de cumpleaños. De ese entonces han pasado ya 513 años.

El 8 de septiembre de 1529, el alemán Ambrosio Alfinger lo rebautizó con el nombre de “Nuestra Señora”, y en esa misma fecha fundó la ciudad que le daría nombre.

El lago fue, en los tiempos de la Colonia, una excelente vía de comunicación entre el Mar Caribe y las tierras de Nueva Granada: los ríos navegables de la cuenca extendían esta bondad, y permitían llegar por vía fluvial hasta la Nueva Granada, Trujillo, Mérida, La Grita y San Cristóbal.

El traslado de mercancías se empezó a realizar de manera bilateral, lo que redundó en el crecimiento de Maracaibo como ciudad portuaria, desplazando con los años al famoso puerto de Gibraltar.

En los albores del siglo XX, el pozo Zumaque 1 revela el potencial petrolífero del lago de Maracaibo. Ello obligó al dragado del canal de navegación y ha causado, paulatinamente, una grancontaminación.

Fue en este lago donde Venezuela adquirió su nombre, gracias a la semejanza de los palafitos con la ciudad italiana de Venecia. También sirvió para sellar la independencia de nuestro país con la Batalla Naval del Lago, en 1823.

Redactor: Jairo Márquez Lugo.

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